寵物壽命增加 老年照護升級

記者 張純婷、龔品柔、黃宜靜/採訪報導

目前台灣人口呈現少子與高齡,部分民眾選擇飼養「毛小孩」陪伴自己。隨著醫療與照護系統進步,貓狗平均壽命逐漸增長,邁向高齡化。針對高齡寵物的疾病與日常照護,民間與政府都提出相關長照措施,保障毛小孩的下半輩子。

「同伴動物」 體驗付出

根據內政部農委會統計,台灣新生兒數量逐年下降,寵物登記數卻往上攀升,2019年寵物登記數已經超越新生兒數量。國立成功大學心理學系助理教授徐欣萍表示,「寵物」的用詞已逐漸改為「同伴動物」,在少子化、高齡化的時代,更呈現同伴動物的重要。她亦提及,人類飼養寵物的動機大多是覺得動物很可愛,而在過程中能體驗陪伴與付出,極為類似照顧小孩的感受。

2019年寵物登記數已超越新生兒數量。資料來源/內政部農委會、製圖/龔品柔

人類社會與寵物的羈絆不只反映在寵物數量,愛心動物醫院醫師許志全指出,獸醫學逐漸發達、飼料與食品處理方針日益精準,能有效控制寵物各種病症,使毛小孩平均壽命延長。社團法人中華民國保護動物協會理事長李朝全亦認為,犬貓最初被當作寵物飼養時,醫療環境尚未成熟,現在照護水準提升,犬貓平均壽命就也隨之增長。若未來飼養環境更完善,毛孩平均壽命將再提高。

寵物平均壽命逐漸增長,邁向高齡化。照片來源/Unsplash

貓狗老化 標準各異

國立嘉義大學獸醫學系教授詹昆衛表示,貓狗年齡換算會受到種類、地域、營養狀況、生活環境等因素影響,沒有一定的標準,而寵物壽命的長短,也會因品種及體型的差異有所不同。許志全則說明,小型犬平均壽命約13歲至15歲,例如約克夏、博美、吉娃娃、馬爾濟斯等;大型犬為10歲至12歲,例如聖伯納犬;家貓平均壽命則為14歲至15歲。

關於寵物老化的時機,許志全指出,一般會將貓狗年齡分為三階段:幼年、壯年及老年,老年的定義通常是七歲以上,大型犬則因壽命較短,五、六歲時就會提早進入老年階段。他還談及,小型犬因壽命較長,大約在七至十歲才會開始老化,十歲以上才能算是老年。

寵物年齡廣泛對照表。資料來源/採訪整理、製圖/張純婷

寵物長照 首重陪伴

寵物進入老年後,生活作息會產生明顯的變化。許志全直言,狗貓可能會產生認知障礙,增加日常生活上的困難。對此,台灣寵物長照安寧關懷協會理事長羅紫寧,提出四個照護及協助方式:飲食照護設計、室內環境與起居照護設計、芳療植物萃取應用及室內綠化與療癒花園設計,照護年老寵物的起居。

不只民間宣導寵物長照相關事宜,新北市政府也制定相關長照辦法,提供貓狗更好的老年生活環境。新北市動物保護防疫處技正鄭順澤表示,目前登記特定寵物長照機構認證的業者有136間,其中特定寵物長照動物醫院為65間,特定寵物長照之家則是71間。

面對年邁的寵物,飼主應調適好自身的心情及情緒。詹昆衛表示,年老的寵物易受飼主情緒影響,若飼主過於焦慮,寵物也會感到不安。徐欣萍也表示,動物進入老年階段後,人類亦該付出照顧與陪伴。人的一生很長,而寵物的生命就像縮小版的人生,同樣會歷經生老病死,飼主應給寵物更充足、完善的照料及呵護。

獸醫師醫治生病的寵物。照片提供 / 愛心動物醫院

高齡犬貓 常見疾病

國內醫療技術不斷進步,使得寵物平均壽命增長。許志全提到,寵物進入高齡後,身體器官功能會逐漸退化,容易引發慢性病,例如聽力或視力喪失、關節問題、失智症、心臟疾病等。飼主須隨時注意高齡犬貓的健康狀況,才能改善其老年生活品質。

眼睛及耳朵的組織退化,都會造成高齡犬貓喪失不同程度的聽力及視力,同時也容易罹患白內障等相關疾病。許志全進一步說明,平時飼主需定期幫寵物清潔及保養眼部、耳部,以減緩其退化速度及降低罹患疾病的機率。

和人類一樣,寵物的關節也會隨著年齡的增長而逐漸退化。詹昆衛指出,寵物骨關節炎是導致關節疼痛與僵硬最常見的原因之一。雖然目前無法完全治癒,但仍有方法可以減緩疼痛及疾病惡化的速度。可多補充鈣質豐富的食品,以保持骨骼、關節強健。

狗狗活動力旺盛,補充鈣質可減緩老年關節退化速度。攝影/張純婷

詹昆衛亦說明,寵物邁入老年後會產生認知功能障礙,也就是俗稱的失智症。其症狀包括失去方向感、沒有原因的吠叫、隨意大小便,甚至會有攻擊人類的行為。和關節炎的情況相同,雖無法完全治癒,但可透過藥物控制病情,並藉由保健食品,增強犬貓的腦部功能。 

除此之外,許志全表示,寵物的心臟也可能出現問題,而小型犬、大型犬及貓的心臟疾病、症狀都不同。小型犬以二尖瓣逆流最常見,且年紀越大越嚴重;大型犬則是心臟肌肉收縮無力;而貓以肥厚性心肌病為主。不論是何種心臟疾病,許智全呼籲飼主,出現類似症狀時,應立即就醫治療,以免錯過急救時機。

政府民間齊努力 規畫毛孩後半生

為了讓毛小孩有更好的活動空間,各縣市設置寵物公園。新北市政府更針對寵物長照制定相關法規。鄭順澤表示,長照機構有完善設備及專業照護人員,並規畫犬貓分開居住。他亦提及,政府規畫寵物長照課程,教授專業照護人員,以提升專業素質。

寵物飼養數量增加,政府設置寵物公園。攝影/張純婷

此外,民間團體也開設多項寵物長照課程,羅紫寧指出,台灣寵物長照安寧協會設計飲食、環境等不同面向的課程內容,並利用實際案例讓民眾更加了解如何飼養寵物,亦教導飼主如何面對寵物的老化及死亡。

高齡寵物需要花費心思照顧,詹昆衛認為,在飲食方面須控制熱量並攝取足夠營養;許志全也指出,根據不同疾病會建議不同的飲食方式,如罹患心臟病需攝取鈉含量較低的食品;而肥胖寵物則採低脂肪、高纖維的飲食。

在環境上,羅紫寧建議,飼主可在室內種植植物,讓寵物熟悉植物的味道並獲得安全感。她亦提及,年輕或未生病的犬貓,盡量不改變其生活環境及習慣。若寵物生病,則依照不同疾病配合不同照護方式。她也補充,可將寵物的臥床改用棉被代替,降低皮膚摩擦問題。詹昆衛則表示,可在家中地面鋪設軟墊,讓寵物的生活環境更舒適。 

對於新北市寵物長照政策建議,除了設備完善外,羅紫寧及李朝全皆認為,教授長照課程的獸醫師,需受過長照及安寧相關領域的訓練,專業照護人員才能提供飼主更完善及專業的建議。

認證的醫院可懸掛「特定寵物長照動物醫院」牌證。攝影/黃宜靜

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